染疫後嗅覺/味覺異常?!我該怎麼做?

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嗅覺,其相關基因約佔了人類基因組的1%,對於人類是個非常重要的感覺,在取食之前,我們習慣先聞一聞東西的氣味,藉以評估這是否可食用。然而,嗅覺的重要性,卻往往是在失去以後才真正的意識到,在COVID-19全球大流行期間,染疫且一開始就出現嗅覺或味覺異常的人,有很高比例在染疫六個月後依然存有嗅覺或味覺異常,由於染疫的母數極大,長期存有嗅覺或味覺異常的人數也十分龐大。

究竟嗅覺/味覺異常是多嚴重的問題呢?由於嗅覺/味覺是十分主觀感受的感覺,一旦喪失了,將缺少許多生活當中的樂趣而大大降低生活品質,也因此會讓人更容易變得厭食、營養缺乏、焦慮、或是憂鬱等等。而在嗅覺異常中,有一種異常情形稱為嗅覺倒錯(parosmia),嗅覺倒錯的人會感覺到被錯亂的嗅覺體驗,而使原先感到喜歡的氣味變得不喜歡,生活中常聞到的咖啡香或是食物香,都會變成令人作噁的氣味,進而使患有嗅覺倒錯的人感到情緒低落。

除了增添生活中的樂趣以外,嗅覺/味覺也是很重要的人體安全保護機制,透過嗅覺/味覺的辨識,我們可以對環境中的危害物質(如:有機溶劑、火災產生的懸浮微粒)、腐敗的食物等等提前收到警示訊號,進而保護人體的健康。

不過也因為嗅覺/味覺是十分主觀感受的感覺,在科學研究上較難以進行量化評估,更遑論進行治療方式的探究。從致病機轉的角度來看,目前較多的研究證據顯示COVID-19病毒並不是直接攻擊嗅球(olfactory bulb)或是中樞嗅覺傳導系統(central olfactory pathways),而是經由影響嗅覺神經表皮中的支持細胞(supporting cells of the olfactory neuroepithelium),來降低嗅覺神經細胞的訊號傳遞,最後導致人感到嗅覺異常。

而在治療方式上,除了臨床上較常使用類固醇鼻用噴劑,藉此減低COVID-19導致的發炎反應,嗅覺訓練也是重要的一環。嗅覺訓練主要是透過四種氣味的嗅聞(玫瑰/尤加利/檸檬/丁香,rose/eucalyptus/lemon/clove),來刺激嗅覺神經表皮的再生,而這樣的訓練越早開始效果越好。除此之外,特殊營養品介入也有少數的研究顯示其效果,如:維他命A、魚油、硫辛酸(alpha lipoic acid)。至於針對味覺異常的機轉及治療方式,研究資料更少,目前較難有比較有共識的建議。

總結來說,若在染疫後出現嗅覺/味覺異常,筆者會建議盡早開始臨床治療,因為有一定比例的人這樣的症狀會持續更長的時間,且臨床治療介入越早,其效果越好;此外,考量嗅覺/味覺異常應與COVID-19導致的發炎反應有關,筆者認為,應有更多特殊營養品存有潛在的輔助治療效果,這部分建議諮詢臨床醫師的意見再作嘗試。

(以上資訊主要參考2022年發表於權威國際期刊《The BMJ》的論文

染疫後嗅覺/味覺異常,該怎麼做?
1. 類固醇鼻用噴劑
2. 嗅覺訓練
3. 特殊營養品介入

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〈筆者為前台大主治醫師、台大公衛學院碩士〉

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